Un nuevo virus mortal, adaptado para infectar a humanos

(Foto Reuters)

Un nuevo virus que brotó en Oriente Medio el año pasado y que ha causado la muerte de cinco personas está bien adaptado para infectar a humanos, pero podría ser tratado con medicamentos que estimulan el sistema inmunitario, dijeron científicos el martes, informa Reuters.

El virus, denominado ‘novel coronavirus’ o NCoV, procede de la misma familia que el resfriado común y el SARS, Síndrome Respiratorio Agudo Severo. Se han confirmado 12 casos en todo el mundo, incluyendo Arabia Saudí, Jordania y Reino Unido, y cinco pacientes han muerto.

En uno de los primeros estudios publicados sobre el NCoV, que era desconocido en humanos hasta que se identificó en septiembre de 2012, los investigadores dijeron que podría penetrar en el interior de los pulmones y evadir el sistema inmunitario tan fácilmente como lo puede hacer el virus del resfriado.

Esto demuestra que “crece de manera muy eficaz” en células humanas y sugiere que está bien equipado para infectar a humanos, dijo Volker Thiel del Instituto de Inmunobiología del Hospital Kantonal en Suiza, quien dirigió el estudio.

El NCoV fue identificado cuando la Organización Mundial de la Salud emitió una alerta internacional en septiembre diciendo que un virus completamente nuevo había infectado a un hombre qatarí en Reino Unido que había estado recientemente en Arabia Saudí.

Los coronavirus son una familia de virus que incluyen aquellos que causan el resfriado común así como el que causa el SARS, que brotó en China en 2002 y causó la muerte de alrededor de un décimo de las 8.000 personas infectadas en todo el mundo.

Los síntomas tanto del NCoV como del SARS incluyen enfermedades respiratorias severas, fiebre, tos y dificultades respiratorias. De los 12 casos confirmados hasta ahora, cuatro fueron en Reino Unido, uno fue un paciente qatarí en Alemania, dos en Jordania y cinco en Arabia Saudita.

Tratamiento posible

Los científicos no están seguros de donde procede el virus, pero dijeron que una posibilidad son los animales. Expertos de la Agencia de Protección de la Salud de Reino Unido dijeron los análisis científicos preliminares sugieren que sus parientes más cercanos son los coronavirus murciélagos.

Lo que tampoco está claro es la verdadera prevalencia del virus, ya que es posible que los 12 casos vistos hasta ahora sean los más severos y podría haber más gente que haya contraído el virus con síntomas leves que aún no están recogidos.

“No sabemos si los casos (hasta ahora) son la punta del iceberg, o si muchas más personas están infectadas sin mostrar síntomas graves”, dijo Thiel, quien trabajó con un equipo de científicos de Holanda, Suiza, Alemania y Dinamarca. “No tenemos suficientes casos para tener una imagen completa de la variedad de síntomas”.

Thiel dijo que aunque el virus podría haber saltado de los animales a los humanos muy recientemente, su investigación demostró que estaba adaptado para infectar el tracto respiratorio humano así como otros coronavirus como el SARS y los virus del resfriado común.

El estudio, publicado en mBio, una revista online de la Sociedad Estadounidense de Microbiología, también descubrió que el NCoV era susceptible de tratamiento con interferón, medicamento que estimula el sistema inmunitario y que también se usa con éxito para tratar otras enfermedades víricas como la Hepatitis C.

Esto abre un posible modo de tratamiento en caso de un brote a gran escala, dijeron científicos.

Thiel dijo que con el futuro incierto sobre el virus, era vital para los laboratorios y especialistas alrededor del mundo para cooperar rápidamente para averiguar más sobre su procedencia, cómo se extendió y lo infeccioso que podría ser.

“De momento parece que el virus está bien contenido, así que en ese sentido no veo ninguna razón para que aumenten los temores”, dijo.

Reuters