La tormenta invernal de Texas y la importancia de los combustibles fósiles

Al menos 57 personas han muerto y millones de residentes siguen este viernes sin suministro de electricidad o de agua corriente bajo dos tormentas invernales que han cubierto de nieve y hielo desde Texas al norte de Ohio. EFE/EPA/Ralph Lauer/Archivo

 

La narrativa de que necesitamos electrificar todo lo que actualmente utiliza combustibles fósiles para generar energía se ha convertido en el mensaje dominante de la transición energética. El almacenamiento de energía solar, eólica y de energía, tal vez con la ayuda de la energía hidroeléctrica y algo de energía nuclear, puede satisfacer las necesidades energéticas de la humanidad, según el argumento, y hacerlo con una huella de carbono mucho menor.

Por Irina Slav para Oilprice | Traducción libre del inglés por lapatilla.com

Sin embargo, la ola de frío ártico que azota Estados Unidos ha socavado seriamente este argumento.

Los precios del gas natural se dispararon la semana pasada en muchas partes de EE. UU. y siguen aumentando, al igual que los precios de la electricidad. En Texas, un estado que no está acostumbrado a ese clima, los precios de la electricidad al por mayor alcanzaron los $ 9,000 por MWh en el mercado spot, lo que llevó al menos a un proveedor minorista de energía a instar a sus clientes a cambiar a otro proveedor para evitar enormes facturas de servicios públicos.

Los apagones son ahora un hecho, con dos millones de hogares en Texas sin electricidad al momento de escribir este artículo. Mientras tanto, las autoridades instan a las personas a conservar energía limitando su consumo. ERCOT ha dicho que los apagones continuarán y durarán 45 minutos por área. Puede que no sea mucho, pero indica la presencia de un problema.

Texas, la capital eólica de EE.UU.

Texas es el mayor productor de energía eólica de Estados Unidos.

Desafortunadamente, el estado vio la mitad de sus turbinas eólicas congelarse por los vientos helados que soplaban desde Canadá hacia partes de los EE. UU. que no estaban acostumbradas a tales temperaturas. De un total de 25 GW en capacidad de energía eólica, 12 GW salieron de servicio en el período de congelación. Al mismo tiempo, hay escasez de gas natural, probablemente debido al repentino aumento de la demanda.

La ola de frío también ha afectado a la industria del petróleo y el gas en Texas. Se están cerrando pozos de petróleo y refinerías en medio de los apagones causados por la congelación profunda y la escasez de gas. Las operaciones del gasoducto también se han visto afectadas por los apagones, que podrían comprometer aún más el suministro de gas.

“Intentar electrificar todo concentraría nuestros riesgos energéticos en una red eléctrica que ya se está sufriendo debido al aumento de la demanda causado por el clima frío”, escribió el veterano periodista de energía Robert Bryce en un artículo para Forbes esta semana. La situación meteorológica actual, dijo Bryce, muestra muy bien por qué sería muy arriesgado poner todos nuestros huevos, por así decirlo, en la canasta de electricidad. Si electrificamos todo, argumentó, será solo cuestión de tiempo antes de que ocurra un apagón mucho más serio.

De hecho, un apagón de proporciones masivas casi golpeó a Europa a principios de este año. El hecho de que se evitó la catástrofe fue una suerte, pero el evento puso de relieve dos problemas: la dependencia excesiva a la intermitencia de la energía solar y eólica y una interconexión posiblemente excesiva de las redes nacionales del continente.

Costo de electrificación

Hablando de Europa, su producción de energía solar se ha reducido a cero en estos días. Ningún país, excepto Eslovenia, está produciendo energía solar en este momento, y la producción de Eslovenia es menos del 1 por ciento de su generación total. La energía eólica es fuerte en la mayor parte de Europa, pero la energía solar está apagada.

En Suecia, incluso la producción de energía eólica es baja porque la actividad eólica es baja. Por lo tanto, Suecia, que tiene la ambición de volverse totalmente renovable para 2040, está experimentando un aumento en los precios de la electricidad al más alto desde 2011 y está instando a la gente a conservar energía reduciendo su consumo. Por cierto, también está importando electricidad de países como Polonia y Lituania, que la generan a partir del carbón, comprometiendo el compromiso ecológico de Suecia.

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Esto nos está diciendo, en términos inequívocos, que la falta de diversificación es lo contrario de lo sabio. Es tan cierto para el suministro de electricidad como para las economías y las empresas. La electrificación total y el cierre total de los combustibles fósiles significarán apagones. Es tan simple como eso.

Porque si bien la energía generada por el sol y el viento es gratuita, no puede ser convocada cuando la necesitas, e incluso combinada con el almacenamiento de energía, será insuficiente. Para eso están los combustibles fósiles.

Por cierto, un informe del año pasado pronosticó que la Tierra estaba entrando en un período de enfriamiento debido a un fenómeno llamado Gran Mínimo Solar que podría durar hasta 2053 y conducir a una “reducción notable de la temperatura terrestre”.